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Virologista responde às principais perguntas sobre o novo coronavírus

Rebecca Dutch é virologista na Universidade de Kentucky, EUA, presidente do Departamento de Bioquímica Molecular e Celular do Reino Unido e líder da Aliança de Especialistas em Pesquisa COVID-19 (CURE). Hoje, responde a algumas perguntas sobre o novo coronavírus que assola o mundo. E revela que esta é a pandemia mais grave que a maioria das pessoas já viu na vida e que há cinco anos que alguns virologistas previam que os coronavírus de morcego tinham potencial para infetar seres humanos de forma pandémica.

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Pode resumir algumas das coisas mais importantes que aprendemos sobre a COVID-19 até agora?
Rebecca Dutch (RD): existe uma origem natural para este vírus. Há um alto grau de certeza de que o vírus da COVID-19 é derivado de um coronavírus em morcegos que estava intimamente relacionado com vírus humanos. Existem artigos que foram publicados há cinco anos por alguns grupos de virologistas ​​notáveis que previam que esses coronavírus de morcego tinham potencial para infetar seres humanos. Eles só precisavam der uma mutação que ocorresse naturalmente e isso aconteceu. Portanto, não é uma surpresa completa que algo assim ocorra. Esta também é a terceira grande epidemia de um coronavírus de origem animal que realmente causou problemas. O primeiro foi a epidemia de SARS em 2002. O outro foi o MERS em 2012.

 

Esta é a pandemia mais grave que a maioria das pessoas já viu na vida. Temos o que os virologistas chamam de “população ingénua”, porque o vírus da COVID-19 é um vírus novo e nenhum de nós tem imunidade, o que significa que estamos mais suscetíveis a contrair esse vírus. Portanto, o vírus tem o potencial para infetar quase todos, o que torna a transmissão mais eficiente. As taxas de transmissão são medidas pelo que é conhecido como valor R0, que é o número de pessoas em média que cada pessoa infetada o transmite. Quando o valor de R0 for superior a um, começa-se a ver um aumento na propagação do vírus. Atualmente, o valor R0 da COVID-19 é estimado em três. É alto o suficiente para uma transmissão bem rápida.

 

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Existem dados que sugerem que entre 20% e 35% dos pacientes são assintomáticos. Como não temos uma boa imagem de quantas pessoas estão infetadas e quantas já foram infetadas anteriormente, as taxas de mortalidade e transmissão podem mudar significativamente à medida que fazemos mais testes.

 

O distanciamento social funciona. E funciona apenas porque os vírus precisam passar de pessoa para pessoa para se espalhar. A melhor maneira de os vírus respiratórios se espalharem é quando estamos razoavelmente próximos dos outros. Imagine uma pessoa infetada numa sala em contato próximo com outras 50 pessoas – qualquer uma delas pode apanhá-lo. Por outro lado, se a pessoa infetada estiver na mesma sala com apenas duas outras pessoas que estão a seis metros de distância, a transmissão do vírus diminui. É por isso que o distanciamento social está a ajudar agora.

 

Porque é que algumas pessoas têm sintomas e outras são assintomáticas?
RD: ainda não sabemos. Existe um estudo na China que sugere que as pessoas mais jovens têm muito mais hipóteses de serem assintomáticas ou apresentar sintomas muito mais leves. É provável que algumas pessoas tenham respostas imunitárias muito fortes e possam simplesmente passar por isso sem realmente perceber nada. Como vimos, os sintomas são piores em adultos mais velhos ou em pessoas com complicações de saúde subjacentes. Essa é uma das coisas que gostaríamos de saber a longo prazo. A SARS foi semelhante, pois também foi muito mais fácil para as crianças. Portanto, provavelmente existem alguns motivos para isso, mas ainda não sabemos exatamente quais são.

 

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O COVID-19 é mais semelhante a uma constipação ou gripe comum?
RD: parece diferente porque nunca o vimos antes. Existem quatro principais coronavírus que causam uma versão de constipação. Nós temo-los na população humana há muito tempo, mas eles ainda são capazes de fazer com que uma pessoa mais velha ou alguém com um sistema imunológico enfraquecido fique realmente doente. Mas normalmente a maioria das pessoas recupera facilmente. A COVID-19 pertence à família dos coronavírus, mas quase parece um intermediário entre os vírus da constipação comum e a SARS ou a MERS. As taxas de mortalidade são muito mais baixas que na SARS ou na MERS, mas as taxas de transmissão são muito, muito mais altas.

 

O vírus da COVID-19 pode tornar-se num vírus sazonal?
RD: Existe uma teoria realmente interessante de Ralph Baric, que é um dos principais coronavirologistas do mundo: no futuro, o vírus da COVID-19 será um dos nossos vírus comuns de constipação. A razão pela qual ele sugere isso é porque a grande maioria das pessoas obtém a primeira infeção pela constipação comum quando são crianças e depois têm imunidade parcial ao longo da vida. No futuro, se esse vírus infetar a maioria das pessoas com menos de 10 anos, não iremos enfrentar a crise que estamos a enfrentar agora. Há uma boa hipótese de que, a longo prazo, o vírus da COVID-19 se torne num dos vírus normais que vemos, mas muito menos perigoso.

 

O vírus está a mudar?
RD: Parece ser muito estável agora. O vírus da COVID-19 é um vírus de RNA, o que significa que o seu genoma é feito de RNA, não de DNA (ADN). Quando se replica, passa de “RNA para RNA”. Cada vez que ele faz cópias, é provável que introduza alguns erros, mas o que se precisa de observar é se a sequência média está ou não a mudar. Neste momento, parece ser muito estável. Não há evidências de que tenha sofrido uma mutação significativa e não prevemos que isso seja um problema. As pessoas preocupam-se com mutações que o tornariam mais perigoso. Não podemos descartar isso, mas seria extremamente surpreendente.

 

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Pode explicar porque é tão infecioso?
RD: provavelmente é uma combinação de coisas. Número um, temos uma população em que quase todo mundo é um potencial recetor do vírus. E também há a considerar a estabilidade. Todos os vírus diferem em termos de como a sua estabilidade ocorre no ambiente e o vírus da COVID-19 parece inicialmente bastante estável no ar e também pode permanecer em superfícies um pouco mais do que alguns outros vírus.

 

Como o sabão e o desinfetante para as mãos matam partículas virais?
RD: o vírus da COVID-19 possui regiões externas que podem interagir com a água e tem outras regiões que não podem. Sabão e álcool quebram o revestimento protetor ao redor do vírus que protege o material genético. É assim que eles matam bactérias. A lavagem das mãos com sabão é preferível ao uso de desinfetantes para as mãos, mas ambos funcionam. Podemos imaginar o vírus a usar algo como uma camada de óleo por fora e, assim como o detergente da louça decompõe o óleo, o sabão decompõe a partícula viral.

 

Quanto tempo leva para a vacina estar disponível ao público e porquê?
RD: o melhor cenário é de um ano a 18 meses. Porquê tanto tempo? O processo de desenvolvimento da vacina, principalmente para vírus respiratórios, é desafiador. Há uma enorme quantidade de testes de segurança que precisam de ser realizados. Esta vacina provavelmente será dada à maior parte do mundo. O ato de projetar uma vacina em si não é assim tão difícil, mas são precisos fazer todos os controles e estudos de segurança certos, ou pode-se tornar a população mundial mais doente.

 

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