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Exercício pode melhorar habilidades cognitivas em jovens

Já se sabia que o exercício melhorava as capacidades cognitivas de pessoas idosas, mas um novo estudo realizado numa universidade americana veio agora provar que tem o mesmo impacto em jovens de 20 anos.

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Exercícios aeróbicos regulares como caminhar, andar de bicicleta ou subir escadas podem melhorar as habilidades de raciocínio não apenas em pessoas mais velhas, mas também em pessoas jovens, de acordo com um estudo publicado ontem na ‘Neurology’, a revista da Academia Americana de Neurologia. O estudo também descobriu que o efeito positivo do exercício em habilidades de pensamento pode aumentar à medida que as pessoas envelhecem.

 

O conjunto específico de habilidades de pensamento que melhoraram com o exercício é chamado de função executiva. A função executiva é a capacidade de uma pessoa regular o seu próprio comportamento, prestar atenção, organizar e atingir metas. «À medida que as pessoas envelhecem, pode haver um declínio nas habilidades de raciocínio, mas o nosso estudo mostra que fazer exercício regularmente pode ajudar a retardar ou até evitar esse declínio», explica Yaakov Stern, autor do estudo realizado na Universidade de Columbia, em Nova Iorque. «Descobrimos que todos os participantes que se exercitaram não só mostraram melhorias na função executiva, mas também aumentaram a espessura numa área da camada externa do seu cérebro».

 

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O estudo envolveu 132 pessoas entre as idades de 20 e 67 anos que não fumavam ou tinham demência, mas que também não se exercitavam no início do estudo e tinham níveis de aptidão física abaixo da média. Os participantes foram aleatoriamente designados para seis meses de exercício aeróbico ou alongamento e tonificação quatro vezes por semana. Os dois grupos foram igualmente equilibrados em termos de idade, sexo, educação, bem como habilidades de memória e pensamento no início do estudo.

 

Todos os participantes exercitaram-se ou alongaram-se e tonificaram-se num centro de fitness e tiveram semanalmente treinadores a monitorizar o seu progresso. Todos usavam monitores cardíacos também. As habilidades de pensamento e memória dos participantes foram avaliadas no início do estudo, bem como aos três meses e no final do estudo, aos seis meses.

 

Os participantes do grupo de exercícios escolheram atividades aeróbicas, incluindo andar na passadeira, pedalar numa bicicleta estacionária ou usar uma máquina elíptica. Eles aumentaram a sua atividade durante o primeiro mês e, durante o restante tempo do estudo, treinaram 75% da sua frequência cardíaca máxima. As pessoas no grupo de alongamento e tonificação fizeram exercícios para promover a flexibilidade e a força do núcleo.

 

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Os pesquisadores mediram a capacidade aeróbica dos participantes usando uma máquina de ciclismo que estima a intensidade do exercício. Os participantes também fizeram exames cerebrais por ressonância magnética no início e no final do estudo.

 

Os pesquisadores descobriram que o exercício aeróbico aumentou as habilidades de pensamento. Desde o início do estudo até o final, aqueles que fizeram o exercício aeróbico melhoraram os seus níveis totais em testes de função executiva em 0,50 pontos, o que foi uma diferença estatisticamente significativa daqueles que fizeram alongamento e tonificação, que melhoraram em 0,25 pontos. Aos 40 anos, a melhoria nas habilidades de pensamento foi de 0,228 unidades de desvio padrão maior naqueles que se exercitaram em comparação com aqueles que fizeram alongamento e tonificação. E aos 60 anos foram registadas 0,596 unidades de desvio padrão mais altas.

 

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«Como uma diferença de 0,5 de desvio padrão equivale a 20 anos de diferença de desempenho nestes testes, as pessoas que se exercitaram fizeram os testes como se fossem cerca de 10 anos mais jovens aos 40 anos e cerca de 20 anos mais jovens aos 60 anos de idade», disse Stern.

 

Os pesquisadores também encontraram um aumento na espessura da camada externa do cérebro na área frontal esquerda em todos os que se exercitaram, sugerindo que o exercício aeróbico contribui para a aptidão cerebral em todas as idades. «A nossa pesquisa confirma que o exercício pode ser benéfico para adultos de qualquer idade», disse Stern. Uma limitação do estudo é o pequeno número de participantes. Estudos maiores em períodos mais longos de tempo podem permitir aos pesquisadores ver outros efeitos nas habilidades de pensamento e memória.

 

O exercício faz bem à saúde, é um facto. No entanto, para muitas pessoas, ouvir dizer que a sua prática é saudável não é motivação suficiente para sair do sofá e exercitar os músculos. Conheça, na galeria acima, sete vantagens da prática do exercício que certamente lhe darão motivação extra para começar já hoje.

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