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Cientistas analisam propagação de manchas na banana para combater desperdício

Segundo o Instituto Internacional para o Desenvolvimento Sustentável, por ano, são cultivadas cerca de 117 milhões de toneladas de bananas, mas cerca de 50 milhões de toneladas são desperdiçadas.

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Uma equipa de investigadores da Universidade Estatal da Florida, EUA, investigou a formação e propagação de manchas castanhas nas bananas. Na investigação, a equipa descreveu como as manchas aparecem durante uma janela de dois dias, expandem-se rapidamente, mas depois param misteriosamente, deixando uma nítida distinção entre as manchas castanhas e a casca ainda amarela.

 

“Pode-se olhar para algumas bananas bastante antigas, e ver-se-á estas manchas castanhas, mas com regiões amarelas escuras no meio”, disse Oliver Steinbock, um professor do Departamento de Química e Bioquímica e o autor principal do artigo. “Elas nunca invadiram realmente essas regiões. Elas simplesmente pararam. Isto é cientificamente interessante porque pode dizer-nos algo sobre o mecanismo que causa o acastanhamento”.

 

As manchas castanhas aparecem nas bananas quando o oxigénio reage com uma enzima na casca da fruta e provoca a produção de pigmentos escuros. Steinbock e a sua equipa quiseram compreender como é que as manchas aparecem e se espalham e porque é que assumem padrões de pontos.

 

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Utilizando vídeos de time-lapse, os investigadores mediram a frequência com que as manchas castanhas se formavam e a rapidez com que se espalhavam ao longo de uma semana. Utilizaram essa informação para desenvolver um modelo descrevendo a velocidade da reação e o movimento do oxigénio na casca. Este modelo é agora uma ferramenta para a compreensão do processo de escurecimento e para estudos futuros.

 

Porque surgem a pintas castanhas?

Pesquisas anteriores revelaram que o escurecimento tem origem perto de pequenos poros na casca chamados estomas, onde o oxigénio pode entrar, mas as cascas contêm muito mais destes poros do que manchas castanhas. Os investigadores interrogavam-se porque é que a reação parece ocorrer apenas em determinados locais.

 

A sua sugestão é que os poros defeituosos permitem a entrada de oxigénio. O oxigénio espalha-se a partir desse defeito, mas a casca responde rapidamente, levando ao forte contraste entre o castanho e o amarelo. Quando o oxigénio deixa de entrar na casca, pelo colapso do poro, a expansão da mancha para abruptamente.

 

“Esta é a imagem que desenvolvemos com base no nosso modelo e nas nossas medidas”, disse Steinbock. “Mas o que é preciso exatamente para que isto aconteça? Será um poro defeituoso que se comporta mal? Será um pequeno grupo de poros? Essa é uma pergunta difícil de responder neste momento”.

As bananas estão entre as frutas mais populares do mundo. De acordo com o Instituto Internacional para o Desenvolvimento Sustentável, os agricultores cultivaram cerca de 117 milhões de toneladas em 2019, mas cerca de 50 milhões de toneladas acabaram por ser um desperdício. Frutas visualmente pouco atrativas são um importante contribuinte para o desperdício. Em vez de transformar a fruta demasiado madura num ingrediente para o pão de banana ou armazená-la num congelador, os consumidores evitam frequentemente bananas castanhas na secção de produtos ou atiram-nas para o lixo em casa.

 

A fruta é uma cultura importante para países de todo o mundo, o que torna ainda mais crucial a compreensão de como amadurecem para combater o desperdício.

 

“É realmente um negócio muito complicado porque as bananas são sistemas muito complicados”, disse Steinbock. “Se as arrefecemos, abrandamos o amadurecimento, mas mexemos com o sabor. Pode-se pulverizar algo sobre a superfície para reduzir a troca de gás, mas isso irá indiretamente alterar o sabor. Não é um problema fácil”.

 

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